Historien om poker på nätet

Poker som spelas på nätet har en egen historia som började 1998 med grundandet av Planet Poker, som kulminerade i mitten av 00-talet och fick se halva himlen falla ner en sällsynt svart fredag i april 2011. Här berättas historien från början till hur nätpokern idag har hunnit identifiera sig – slutet kan inte skrivas än då historien i ett längre perspektiv antagligen bara tagit sin början.

Första akten – de första pokersajterna dyker upp på Internet

De första rollerna i historien om nätpoker innehavdes av Planet Poker, Paradise Poker, Poker Room, Ultimate Bet och Poker Stars. Året var 1998 då Planet Poker för första gången erbjöd ett virtuellt pokerbord där spelare framför sina datorer runtom i världen kunde spela om riktiga pengar.

planet poker lobby
Lobbyn i Planet Pokers pokerrum när det begav sig

Den ledande aktören under nätpokerns tidigaste epok blev snart Paradise Poker. Poker på nätet var dock vid denna tid fortfarande i sin linda och det skulle dröja ett par år tills pokerboomen briser och poker blir på var mans läppar och gröna dukar med kort och marker förvandlas till TV-shower.

Paradise Poker skulle innan dess förlora sin starka ställning och kartan skulle ritas om och en ny mäktig aktör skulle snart axla huvudrollen: Party Poker.

Poker blir folkligt nöje och spelartrafiken exploderar

Den enskilt viktigaste faktorn för vad som namngetts ”pokerboomen” är Chris Moneymakers seger i World Series of Poker 2003. Om man bortser från det fenomenala sambandet med dennes efternamn är bakgrundshistorien ändå makalös. Chris Moneymaker hade spelat till sig en plats i World Series of Poker via en så kallad satellit för en kostnad av $30, vilket är en ynka kostnad i jämförelse med inköpet till den turneringen han kvalade in som var $10 000. Än mer värd blev investeringen då Moneymaker gick hela vägen och vann turneringen och prissumman på $2 miljoner.

World Series of Poker Main Event hade aldrig lockat ett deltagarantal på över 1 000 spelare, men året efter då miljoner TV-tittare hade sett Chris Moneymaker som personifierade ”genomsnittsamerikanen” vinna den senaste tävlingen fylldes casinot som stod värd för evenemanget över bristningsgränsen – hela 2 576 spelare dök upp. Den stora tillströmmelsen berodde till stor del på att massor av spelare hade vunnit en plats via satelliter på någon av pokersajterna precis som Moneymaker gjort året före.

De följande två åren skulle deltagarantalet dubblas mer än tre gånger och 2006 är förmodligen året då poker når sin absoluta ”peak”. Som en del av historien hade under dessa år hade även Svenska spel utökat sin verksamhet med ett pokerrum på nätet. I en Sifo-undersökning som görs 2006 visar det sig att 105 000 svenskar spelat nätpoker om pengar under de tre senaste månaderna.

I detta skede av nätpokerns historia är Party Poker den stora dominanten. Vid sidan om World Series of Poker har även World Poker Tour pågått i denna pokersajts regi och skickligt presenterats i TV-shower. Därutöver hade en enorm marknadsföring sett till att Party Poker fått fler personer till sig villiga att pröva poker än någon av konkurrenterna.

UIGEA – lagändring förbjuder poker i USA

Nätpokern var också ett kontroversiellt ämne: en del människor kunde i värsta fall förlora allt dem ägde och spelmissbruk blev en vanligare företeelse; två saker som ibland fick spelandet att övergå till ett socialt problem. Motståndare fanns därmed och även mäktiga politiska sådana som ville se ett förbud mot den nya trenden.

Det var dock inte lätt att förhindra människor att spela poker på nätet eftersom dem största sajterna opererade utanför USA. Dem två industriledande Party Poker och Poker Stars hade sin bas på Gibraltar respektive Isle of Man. Fast efter många försök att bekämpa nätpoker i USA lyckades till slut republikanska politiker driva igenom ett lagförslag som gjorde det olagligt att tillhandahålla pokerspel om pengar på nätet. Lagförslaget gick under namnet “Unlawful Internet Gambling Enforcement Act” (UIGEA) och trädde i kraft i september 2006.

Konsekvenserna blev dramatiska och skulle påverka styrkeförhållandena bland de stora aktörerna för lång tid framöver. Att inte upphöra att tillhandahålla poker innebar stora risker, men samtidigt var USA den största marknaden. För Party Poker som var ett offentligt ägt företag fanns inget val och dem drog sig omedelbart ur den amerikanska marknaden då lagen trädde i kraft. Dem närmaste konkurrenterna Poker Stars, Full Tilt Poker och UB (efter namnbyte, tidigare Ultimate Bet) var dock privatägda och valde samtliga att stanna kvar i USA.

Tack vare detta fick Party Poker se sig omkörda av framför allt Poker Stars som snart tog över titeln som pokerrummet med mest inloggade spelare. Detta är en tid kantad av rekord och vilka fortfarande är överträffade på flera plan. Poker Stars kunde ibland ha över 300 000 inloggade spelare samtidigt. Samtidigt slog Full Tilt Poker sina tidigare rekord efter stora och lyckade satsningar på marknadsföring.

Att klicka sig till miljoner

Även om Poker Stars var ohotad sett till mängden spelare var det på Full Tilt Poker som de allra största potterna spelades. Storlekarna på dessa var osannolika och kunde ibland bli över en miljon dollar. De högsta insatsnivåerna fick smeknamnet ”noose bleed” och flera av de största profilerna inom nätpoker deltog frekvent i dessa spel.

Men det var inte denna exklusiva skara som främst utmärkte vad som pågick ... Poker på nätet hade blivit en livsstil för tusentals och ett slags nytt fenomen i samhället. Unga män (för det var dessa som var dem typiska spelarna) kunde nu tjäna sitt levebröd och en hel del till i vissa fall genom att sitta vid datorn. Ett nytt försörjningssätt uppstod och kvällstidningarna började uppmärksamma vad proffsen hade för sig. I Sverige blev Viktor Blom med ”Isildur1” som sitt alias online kändis och den svensk som bäst personifierade den nya generationens pokerspelare som var unga och dedikerade åt sitt kall utan särskilt stor omsorg kring pengars värde.

Nätpokerfenomenen spelade på flera bord, ibland över tio stycken samtidigt(!), och kunde därmed både höja sin förväntade timinkomst samt snabbare än live-spelare utvecklas som i spelet.

Black Friday

Om en del operatörer valt att stanna kvar på den amerikanske marknaden efter UIGEA kom under våren 2011 dråpslaget, vilket fått namnet ”Black Friday”. Det hela blev ett uppmärksammat drama då FBI under ett par dagar konfiskerade några av världens största pokersajter. För UB och Absolute Poker ledde det till konkurs då det i samband med tillslaget upptäcktes att penningtvätt bedrivits. Penningtvätt var dock inte allt som försiggått. Den skandal som senare har uppdagats om Ultimate Bet är den kanske största någonsin inom nätpoker. I centrum finns bland annat Russ Hamilton som vann WSOP Main Event 1994 och hade en topposition i Ultimate Bet. Genom att använda sig av ett nyckelhål, en möjlighet att se spelarnas kort, kunde Hamilton och en rad andra inblandade personer fuska till sig över $20 miljoner (siffran är på grund av omständigheterna osäker). Mängder av namn har kommit ut på misstänkta som använt sig av denna möjlighet utan att klara bevis eller några erkännanden gjort i de flesta fall. Bland de kända spelarna som misstänkts finns bland annat Freedy Deeb. Även Annie Duke ska haft ett konto, men huruvida detta använts i bedrägligt syfte är osäkert.

Samma öde väntade Full Tilt Poker vars skandal blev kanske ännu större om man ser på nyhetens spridning, detta då många välkända pokerproffs var inblandade i en härva där det bland annat uppdagades att innestående pengar på spelkonton hade använts i marknadsföring. Även den största av jättarna, Poker Stars, fick lämna den amerikanska marknaden. ”Black Friday” rörde dock enbart nätpokern i USA och i Sverige skedde inga förändringar.

Nedgång i popularitet

Den trend som innefattade perioden kring 2004-2006 och då var och varannan tycktes spela poker på nätet avmattades under de efterföljande åren. Även om vissa regioner, till exempel Ryssland har visat en uppåtgående trend, har intresset backat på bred front.

I slutet av 2010 rapporterade Svenska spel sitt sämsta kvartal för deras pokersajt sedan lanseringen. Under de senaste åren har många pokerrum försvunnit och andra har slagits ihop för att klara sig på en alltmer mättad marknad.

Under 2013 kom tecken på att en vändning är på väg att ske i USA. I Nevada öppnade för första gången ett pokerrum som legitimt kunde erbjuda poker om pengar på nätet. Många tror att fler delstater inom en relativt snar framtid kommer följa samma väg som Nevada.

Under de senaste åren har den nedåtvikande trenden hållit i sig. Det handlar inte om något fritt fall eller akut kris, men stagnationen är tydlig. Bland förlorarna finns bland annat iPoker som under pokerboomen var världens största nätverk och där över 30 000 spelare kunde vara inloggade på en gång. Idag har dem tappat både i absoluta tal och till konkurrenterna. Nätverket ägs av Playtech och i nedanstående diagram (källa: pokerindustrypro.com), visas hur intäkterna från nätpoker statdigt minskat:

diagram över Playtech pokerintäkter

Ovanstående diagram gällde ett helt nätverk. Ett av de pokerrum som ingår i nämnda nätverk är William Hill Poker och nedanstående diagram (källa: pokerindustrypro.com), visar en liknande nedgång på pokersidan:

diagram över William Hill pokerintäkter

Diagrammets staplar visar intäkter från poker halvårsvis och mellan 2008 och 2016 har dessa halverats två gånger om.

Det finns dock exempel på aktörer i branschen som lyckats gå mot trenden och öka intäkterna eller i varje fall bibehålla dem. Dessa är främst PokerStars, 888poker och Unibet Poker.

Vill du läsa mer om nätpokerns historia och dess utveckling rekommenderas PokerHistory.eu som drivs av den danske pokerspelaren Erik Smith som också vet det mesta om industrin runtom.